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Los 12 trabajos de Hércules y su significado

Los 12 Trabajos de Hércules, llamado Heracles en la mitología griega, son un conjunto de tareas realizadas por el héroe al servicio del rey de Argólida, Euristeo. Estos fueron (en orden):

  1. Mata al león de Nemea;
  2. Mata a la hidra de Lernaean;
  3. Atrapa al jabalí de Erimanto;
  4. Atrapa la cierva del monte Cerinea;
  5. Expulsa a los pájaros del Estínfalo;
  6. Limpia los establos de Augías;
  7. Atrapa el toro de Creta;
  8. Consigue el cinturón de Hippolyta;
  9. Robar las yeguas de Diomedes;
  10. Robar ganado de Geryons;
  11. Consigue el sabueso de Cerberus;
  12. Roba las manzanas doradas del Jardín de las Hespérides.

¿Por qué Hércules tuvo que cumplir con estas tareas? Hera estaba celosa de Hércules por ser hijo de Zeus con un mortal, y para hacerle daño favoreció a Eurystheus. Un día, Hera volvió loco a Hércules al asesinar a su esposa, hijos y sobrinos. Los trabajos fueron tanto una limpieza de su culpa como una forma de obligar a Hércules a reconocer la autoridad de Eurystheus.

Entonces, ¿cuáles fueron estas obras, cómo las realizó y qué significado podemos atribuirles? Y finalmente, ¿quién fue Hércules (Heracles) y cuál fue el trasfondo de los doce trabajos?

1. Mata al león de Nemea

Los 12 trabajos de Hércules
Antonio Tempesta: Hércules mata al león de Nemea. listado.

El león de Nemea era un monstruo criado por Hera que azotaba la tierra y devoraba a sus habitantes y ganado. Después de intentar derrotarlo con un arco y una flecha, Hércules lo atacó con su maza, obligándolo a entrar en su cueva y bloqueando una de sus dos entradas. Luego lo asfixió con sus propios brazos.

Después de derrotar a la bestia, le quitó la piel para usarla como capa e hizo un casco con su cabeza. Hércules regresó a Micenas para proporcionar evidencia de su hazaña. El rey Euristeo quedó tan conmocionado por su demostración de poder que le prohibió regresar y exigió que el botín se dejara a las puertas de la ciudad.

2. Mata a la hidra de Lernaean

Los 12 trabajos de Hércules
Antonio Tempesta: Hércules mata a la Hidra de Lerna. listado.

La Lernaean Hydra era un monstruo reptil de múltiples cabezas que exhalaba un aliento fétido y mortal. Cada vez que Hércules cortaba una cabeza con su espada, brotaban nuevas cabezas.

Dadas las circunstancias, Hércules le pidió a su sobrino Yolao que prendiera fuego al bosque adyacente. De esa manera podría usar las teas para cauterizar las heridas antes de que brotaran más cabezas. Después de eso, cortó la cabeza principal de la hidra, la enterró y la selló con una piedra. Finalmente envenenó sus flechas y asestó el golpe final.

Con la excusa de que Hércules aceptó la ayuda de Iolaus, Eurystheus no quiso reconocer la victoria del héroe y por eso le asignó una comisión adicional en la lista de espera.

3. Captura el jabalí de Erimanto

Los 12 trabajos de Hércules
Antonio Tempesta: Hércules captura al jabalí Erymanthus. listado.

Se suponía que Hércules atraparía un jabalí que vivía en Erimato para Eurystheus. Usó la astucia en lugar de la fuerza. Sacó al jabalí con sus gritos y lo hizo correr sobre la nieve hasta que se cansó. Cayendo exhausto, atrapó el jabalí y se lo llevó a Eurystheus, quien se escondía de Hércules por miedo.

4. Capturar el Monte Cerinea Hind

Los 12 trabajos de Hércules
Antonio Tempesta: Hércules captura la cierva del monte Cerinea. listado.

Cerinea era una montaña donde, por orden de Hera, se refugió una de las cinco ciervas de Artemisa, que tenían cuernos de oro, eran más grandes que los toros y eran muy veloces. Dado que las patas traseras del monte Cinerea y las de su especie estaban sagradas para la diosa Artemisa, tocarlas se consideraba un acto de impureza.

Sin embargo, la cierva de Cireneo era tan rápida que Hércules pasó un año persiguiéndola. Un día decidió herirla con una flecha para debilitarla y capturarla. Artemisa y Apolo se presentaron ante él, lo acusaron de intentar matarlos y estaban a punto de darle un revés en reparación, pero el héroe declaró su intención y culpó a Euristeo, y los dioses lo dejaron ir.

5. Únete a las aves del lago Stymphalus

Los 12 trabajos de Hércules
Hércules y los pájaros del lago Stymphalus. Tapiz de lana y seda, hacia 1535. Serie 23. Patrimonio Nacional, Madrid.

Las aves del lago Estínfalo llegaron allí, huyendo de los lobos. Ocultos en la espesura del bosque, se multiplicaron hasta convertirse en plaga y Euristeo encargó a Hércules que los ahuyentara. Hércules fabricó castañuelas de bronce y con su ruido las hizo salir asustadas del bosque y finalmente las derribó con sus flechas.

6. Despeja los establos de Augias

Los 12 trabajos de Hércules
Francisco de Zurbarán: Hércules desvía el curso del río Alphaeus1634. Óleo sobre lienzo, 133 x 153 cm, Museo del Prado.

Eurystheus quiso humillar a Hércules encomendándole la tarea de limpiar los establos del rey Augeas, el hijo del dios sol, quien era conocido por no limpiarlos y privar a la gente del estiércol resultante.

Hércules accedió a que Augeas recibiera una retribución por esto. Las versiones varían entre parte de su rebaño o parte de su reino. Para limpiar los establos, Hércules recogió el estiércol en un sector y luego desvió el curso de los ríos Peneus y Alfeo.

El rey Augias terminó su trabajo y no hizo su parte. Además, Euristeo no quiso reconocer este trabajo porque había tratado de obtener una ventaja personal.

7. Atrapa el toro de Creta

Los 12 trabajos de Hércules
Antonio Tormenta. Hércules atrapa al toro de Creta. listado.

Euristeo ordenó a Hércules que capturara al toro cretense cuya ira se había desatado contra Minos como castigo de Poseidón. preguntó Hércules…

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